NFL fortsätter London-körningen med fyra regelbundna säsongsspel 2017

Att lägga till det fjärde spelet är en signifikant utveckling i NFL: s försök att bygga en europeisk marknad, eftersom den visar att den fortfarande undersöker stadens potential som franchiseplacering. I februari berättade en toppliga tjänsteman för Guardian. NFL vill gradvis röra sig mot att spela motsvarande ett lags åtta matchers hemschema i London för att se om intresset från brittiska fans är där för att stödja ett lag på heltid. Att flytta från de tre matcherna som spelas i år till hälften av en årstids skiffer verkar som ett betydligt större åtagande än att gå från två matcher till tre, som ligan gjorde före säsongen 2014. London har alltid varit en prioritet av ligakommissionären Roger Goodell, som har drivit experimentet sedan han utsågs 2006.Liga tjänstemän har länge oroat sig för att medan NFL är den mest lukrativa sportliga ligan i världen, är huvuddelen av sin räckvidd begränsad till Nordamerika, och avgör deras möjlighet att nå internationella marknader som NBA, NHL och Major League Baseball har. Så länge som amerikanska TV-nät betalar stora summor för rättighetsavgifter kan ligan fortfarande dominera utan att behöva nå för långt utomlands. Men i år har NFL-TV-värderingarna blivit dämpade, vilket innebär att behovet av att växa internationellt skulle kunna vara större. NFL-weekendprognoser: Cowboys att försegla NFC East-titel mot jättar Läs mer

Tidpunkten för en riktig push i London kanske vara rätt av andra skäl också. I flera år sade liga tjänstemän att de behövde placera ett lag i Los Angeles innan de kunde göra ett engagemang för Storbritannien.De åtgärdade delvis problemet genom att tillåta St Louis Rams att flytta tillbaka till staden de övergav 1995. Två andra franchises, Oakland Raiders och San Diego Chargers, manövrerar sig för att gå med i Rams – med en laddare flytta ser mer sannolikt ut. Men även med den osäkerheten har NFL visat att de ser Los Angeles som mest fullständigt. Det fanns en fråga om att NFL skulle kunna förlora intresse för London när de planerade ett spel i Mexico City den här säsongen. De kommer också spela en i Kina år 2018.Men liga tjänstemän sade när Mexico City spel meddelades att ett lag i Storbritannien var ett mål.

“Det är inte dött alls”, chefen för Kansas City Chiefs, Clark Hunt, chefen för ligas internationella kommitté, berättade förmyndaren i februari, då man frågade om en permanent franchise i London.

På fredagen hölls känslan av Goodell. “Vi fortsätter att vara oerhört upphetsad av passion och kärlek till NFL som visas av våra miljoner brittiska fans”, sa Goodell i ett uttalande. “London är en fantastisk stad.Vi har haft enormt stöd från våra fans, från [borgmästaren, Sadiq] Khan och regeringsledare och affärspartners och vi ser fram emot att ta nästa steg i Storbritannien genom att spela fyra matcher i London nästa säsong. “

En av de största utmaningarna som ligan har haft vid planeringen av Londons spel är att hitta tillräckligt många lag som är villiga att ge upp hemspel att spela där. Jacksonville Jaguars har ett flerårigt engagemang i London och NFL har en villig partner i Rams som spelar i ett hemvist de närmaste två åren, men det faktum att det var möjligt att schemalägga fyra matcher tycks visa att det finns en liga bred ansträngning för att se om London är en livskraftig NFL-stad i full tid.